La formidable histoire des découvreurs d'arbustes ...

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L’âge d’or de cette quête date du XVIIIème siècle, à l’époque où les naturalistes découvrirent des espèces considérées alors comme des arbustes exotiques, comme les chèvrefeuilles, les azalées et le Kerria et qui connurent dès leur introduction en Europe une grande faveur auprès des jardiniers. Au siècle suivant, des botanistes s’aventurèrent jusqu’au Japon et en Chine, où ils découvrirent des centaines d’espèces nouvelles dont ils expédièrent des graines et des jeunes plants dans leur pays.

Un des premiers grands botanistes prospecteurs des arbustes et des plantes en extrême orient fut le Dr Philipp Frantz Von Siebold oculiste bavarois qui arriva en 1826 à la mission commerciale allemande près de Nagasaki, au Japon. Bien qu’il fût alors interdit aux étrangers de circuler dans le pays, Von Siebold surmonta la difficulté en acceptant des plantes, notamment des nouvelles espèces d’azalées, de camélias et d’hortensias, en échange des soins médicaux qu’il prodiguait à la population. Néanmoins, il se fit expulser en 1829. Rentré en Allemagne, il participa à la publication de la Flora Japonica, magnifique compilation en deux volumes de ses recherches, illustrée d’après les dessins délicats et précis d’artistes japonais.

Quelques mois après que le Traité de Nankin eut ouvert la Chine au commerce européen, en 1842, la Société d’Horticulture Britannique envoya en Extrême orient Robert Fortune, un jeune et éminent jardinier, avec pour mission de « réunir des graines et des plantes ornementales ou utilitaires ». Dans ces temps et dans ce pays instable, il se distingua bientôt par son sang-froid, échappant un jour près de Canton à la populace déchainée et luttant peu après contre des pirates dans la mer de Chine méridionale. Fortune fit en tout quatre expéditions en Chine, et c’est à lui que l’on doit l’introduction en Europe de quelque 190 espèces et variétés de plantes, dont 120 étaient alors inconnues – entre autres Trachycarpus fortunei et le Jasmin d’hiver à fleurs jaunes qu’il découvrit dans le Nord de la Chine.

Un missionnaire catholique, l’abbé Armand David, fut l’un des plus grands naturalistes à explorer la Chine au XIXème siècle. Au cours des douze années qu’il y passa, de 1862 à 1874, il expédia en France quelque 1500 espèces de plantes – l’une des plus grandes collections venues de Chine au siècle dernier, dans laquelle figure notamment  le Lagerstroemia, Buddleia davidii, et Clematis davidii, couleur bleu ardoise. C’est aussi lui qui introduisit les graines de Caryopteris mongholica, apporté en Europe dès 1833 mais qu’on n’avait pas réussi à multiplier. A son retour à Paris, les résultats de ses travaux furent publiés dans un ouvrage fort complet, en deux volumes, qui parut sous le titre de Plantae davidianae.

Ernest Henry Wilson résuma un jour les exigences de sa profession : « un esprit éminemment sain, un tempérament optimiste… et surtout du tact et une robuste constitution ». Ces qualités ont soutenu « le Chinois » Wilson pendant vingt ans de chasse aux plantes. Il survécut à une avalanche et à la malaria, circula avec assurance parmi les chasseurs de têtes, et introduisit en fraude les graines dans son pays pour leur éviter la quarantaine qui risquait de les endommager. Il rapporta de nouvelles espèces de buddleias et d’hortensias, et surtout le Kolkwitzia amabilis. C’est en 1917, qu’il découvrit Forsythia ovata, la variété la plus robuste et la plus précoce du genre.

Par la suite nombre de botanistes et de naturalistes découvrir d'autres nouvelles variétés d'arbustes qu'ils acclimatèrent en Europe contribuant à la beauté des jardins européens ...

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